재앙 수준이었던 무더위가 끝나고, 언제 그랬는가 싶게 아침저녁으로는 한기가 느껴진다. 사람만큼이나 민감하게 계절을 타는 것이 바로 자동차. 그 가운데서도 타이어는 자동차 부품 가운데 유일하게 도로와 직접 닿는 부품이므로 우리 몸처럼 신경써서 관리해야 한다.

타이어는 자동차의 무게를 감당하고, 엔진의 힘을 오롯이 구동력으로 노면에 전달한다. 어디 그뿐인가? 제동을 할 때는 온몸을 바쳐 차를 세워준다. 여기에 거친 도로의 충격을 줄여주고, 타이어와 노면 사이의 마찰력을 이용해서 방향을 틀 수 있도록 해준다. 보기에는 까만 고무 공기주머니지만, 그만큼 중요한 부품이기 때문에 거의 100여 가지 물질이 들어가는 종합화학제품이기도 하다. 날씨와 기온에 매우 민감할 수밖에 없는 타이어. 다가올 겨울을 대비해서 타이어 구매요령을 알아보자.

사계절타이어? 스노우타이어? 윈터타이어?

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겨울철 타이어에 대한 궁금증 가운데 대표적인 것은 겨울에는 반드시 스노우타이어를 달아야 하는가? 하는 점이다. 결론부터 말하면 우리나라 기후와 도로사정 등을 종합해서 생각하면 눈이 많이 내리는 울릉도, 강원도, 제주도 등 일부 지역을 제외하고는 반드시 스노우타이어를 낄 필요는 없다. 말 그대로 스노우타이어 또는 윈터타이어는 옵션이다. 대신 쓰게 되면 한결 편안한 겨울철 운전이 보장된다.

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스노우타이어는 우리가 흔히 쓰는 사계절타이어와는 근본적으로 다르다. 우선 겉모습에서 느껴지는 차이는 골. 그러니까 트레드 깊이가 일반적인 타이어보다 깊다. 게다가 디자인도 다른데, 사계절타이어에 비해 많은 절개선이 있다. 물론 여기에는 이유가 있다.

자동차가 눈길을 지나면 차량의 무게에 의해 바닥의 눈이 순간적으로 물로 바뀐다. 아주 추운 경우에는 곧바로 얼음이 되기도 한다. 바로 이 물과 얼음이 자동차를 미끄러지게 만든다. 그래서 스노우타이어는 물을 빨리 바깥으로 내보낼 수 있도록 특화된 제품이라고 설명할 수 있다. 사계절타이어에 비해 상대적으로 깊은 트레드는 물을 빨리 내보내서 미끄럼을 줄여준다. 여기에 절개선을 통해 물 빠짐을 좋게 하고 핸들링 성능을 높여준다.

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게다가 재질도 다르다. 타이어의 핵심 재료는 고무. 그런데 스노우타이어는 물 빠짐과 접지력을 높이기 위해 일반 고무가 아닌 발포고무를 쓴다. 이는 1982년 브리지스톤이 처음으로 개발해서 최근에는 거의 모든 회사들이 사용하고 있다. 그래서 현미경으로 스노우타이어 표면을 들여다 보면 아주 작은 기포를 포함하는 작은 기공들을 볼 수 있다. 조금 과장해서 말하면 낙지 빨판 같은 것이 잔뜩 붙어 있는 셈이다. 덕분에 이를 통해 주행 중에 생기는 물을 더 빨리 제거하고, 차가 물위에서 미끄러지는 수막 현상을 줄여준다. 또 기포 하나하나가 길 위에 달라붙어 접지면적이 늘어나는 효과 즉, 길을 움켜잡고 주행하는 것이라고 보면 이해가 쉽다. 깊은 트레드와 많은 절제선, 길을 움켜잡는 효과가 있는 발포고무. 이 모든 것이 스노우타이어를 덜 미끄러지는 타이어로 만들어 준다.

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문제는 타이어가 고무라는 점이다. 즉, 겨울철에는 타이어도 언다. 아마 군대에서 군화가 얼어본 경험이 있다면 비슷한 느낌일 것이다. 설사 얼지 않더라도 낮은 온도에서는 타이어가 딱딱해진다. 그래서 스노우타이어에는 실리카라는 첨가제를 넣는다. 덕분에 날씨가 어지간히 추워도 타이어가 딱딱해지지 않는다. 타이어 고유의 말랑말랑한 성질이 눈 위에서도 유지돼 미끄러짐을 최소한으로 줄여준다. 스노우타이어들은 영상 7도 이하헤서 최고 성능을 발휘하도록 설계되고 있다.

이렇듯 스노우타이어는 다양한 기술과 재료가 더해지기에 일반 타이어보다 평균 30% 이상 비싸고, 경우에 따라서는 2배 이상 비싼 경우도 있다. 때문에 스노우타이어를 장착했다면, 좀 더 세심하게 다뤄줘야 한다. 겨울철에만 쓰고 봄이 되면 바로 사계절타이어로 바꾸는 것이 좋다. 물론 겨울이 아닌 계절에 스노우타이어를 쓴다고 문제될 것은 없지만, 눈길이 아니라면 상대적으로 소음도 크고 연비도 불리하다. 요즘은 카센터나 타이어대리점에 일정 비용을 내면 타이어를 보관해주는 서비스를 하는 곳도 있으므로 이를 이용하면 더욱 경제적으로 스노우타이어를 쓸 수 있다.

내 차에 맞는 타이어는 무엇일까?

타이어에 대한 잘못된 상식 가운데 하나는 처음 차가 출고될 때 달고 나온 타이어를 고집하거나 불신하는 것이다. 흔히 차량 출고 때 달고 나오는 타이어를 OE타이어라고 하는데, 대부분의 경우 해당 차량에 가장 잘 맞는 규격이다. 단, 규격이 그렇다는 것이지 품질을 따지면 애프터마켓 타이어에 비해 뒤지는 경우가 많다. 저렴한 타이어를 대량 납품받아 끼고 나오기 때문이다. 따라서 좀 더 안락한 승차감과 고성능을 원한다면 타이어를 바꿔주는 것도 좋은 방법이다.

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▲내 차와 궁합이 잘 맞는 타이어는 어디 있을까? <자료=한국타이어>

타이어는 사람의 신발과 같은 역할을 하지만, 디자인을 따지지 않아도 되는 제품이다. (휠은 디자인을 따져야 겠지만) 여기서 말하는 디자인이란 우리가 보는 타이어의 옆면이고, 실제 타이어가 지면에 닿는 트레드는 매우 꼼꼼하게 따져야 한다.

앞서 설명한대로 차량마다 성격이 다르기 때문에 타이어도 조금씩 그 성격을 달리한다. 보통 타이어에서 중요하게 생각하는 요소를 꼽아보면 승차감, 제동력, 고속주행성능, 연비, 소음, 수명 등을 꼽는데, 비싼 타이어라고 해서 이 모든 요소들을 골고루 만족시키는 것은 아니며, 오히려 비싼 타이어의 경우 이 기능들 가운데 한 두 가지에만 특화된 제품들도 많으므로 무조건 비싸다고 좋다는 편견은 버리는 것이 좋다.

타이어는 무조건 수입이 좋다는 편견을 가진 사람들도 많은데, 토종기업인 한국, 금호 양대 타이어 제조사는 세계적인 품질과 생산시설을 자랑하므로 안심하고 써도 좋다. 또 타이어 규격만 정확히 맞추면 외제차라고 하더라도 굳이 수입 타이어를 고집할 필요는 없다.

타이어의 구매 요소별로 따져보면 승차감의 경우 재질에 많은 영향을 받는다. 주행 중 어쩔 수 없이 받는 노면 충격을 최대한 차체에 전달하지 않고 흡수하는 성질이 높을 수록 승차감이 좋은 타이어다. 이 승차감은 타이어의 접지면보다는 옆면, 그러니까 사이드월(Sidewall)이 큰 영향을 준다. 특히 사이드월의 높이가 중요하다. 광폭타이어를 사용하거나, 휠을 통째로 바꿔 더욱 큰 타이어를 쓰는 인치업을 하게 되면, 상대적으로 사이드월이 낮아져서 노면충격은 커진다. 그래서 스포츠카나 고성능 자동차의 얇은 사이드월의 타이어는 극단적으로 승차감이 떨어진다. 국내 소비자들은 승차감을 중시하는 경우가 많아서 국산 타이어의 대부분은 승차감에 가장 신경 쓰는 편이다.

제동력은 트레드에 많은 영향을 받는다. 타이어가 수많은 트레드의 복잡한 모양으로 만들어진 것도 제동력을 높이기 위한 경우가 많다. 경우에 따라서는 이 트레드를 특허로 출원할 정도로 타이어 회사들이 엄청난 공을 들이는 부분이다. 단 일반인은 트레드를 봐도 그 성질을 가늠하기는 어렵다.

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▲아무렇게나 파여진 것 같지만 이 홈들이 타이어의 용도와 성능을 가른다.

고성능 타이어의 경우에는 앞에서 보면 V자 모양의 트레드를 갖춘 제품도 제법 있다. 이런 디자인은 고속주행에 좀 더 특화된 것이다. 보통 고속주행성능과 승차감은 두 마리 토끼 같아서 가장 극단적으로 하나의 타이어에 담기 어렵다. 이런 제품은 V자가 앞으로 보이게 굴러야 최대효과를 발휘한다. 즉, 굴림 방향이 정해진 단방향성 타이어이므로 장착방향에 신경써야 한다. 보통 타이어는 1~2만 킬러미터 정도마다 앞뒤로 방향을 바꾸고, 교과서적으로는 좌우도 바꿔 끼도록 되어 있는데, 단방향성 타이어는 성능을 내는 최적의 조건이 까다롭기 때문에 보통 앞뒤로만 바꿔주는 경우가 대부분이다.

한편, 요즘 타이어의 트렌드는 연비와 마일리지다. 사람도 신발을 가볍게 신으면 몸이 가볍게 느껴지듯, 자동차 역시 타이어나 휠의 무게가 줄면 다른 부품의 경량화보다 더욱 큰 효과가 있다. 그래서 미쉐린 등 수많은 타이어 제조사들에서는 타이어 자체의 무게를 줄이고, 소재를 개선하며, 디자인을 바꿔 조금이라도 연비를 줄이기에 여념이 없다. 가장 큰 기술적인 차이는 회전저항을 줄이는 것. 보통 이런 타이어들은 에코, 마일리지, 플러스, 그린 등의 이름이 제품에 들어가는 경우가 많으며, 타이어 상품페이지에도 이를 강조하고 있어 쉽게 확인할 수 있다.

타이어에서 말하는 마일리지는 쉽게 말해 타이어 수명이라고 할 수 있다. 연비와 마찬가지로 요즈음 선보이는 타이어는 마일리지가 상대적으로 길다. 즉, 좀 더 오래 탈 수 있다. 보통 수치로 표시하며 마일리지에 특화된 제품들은 마일리지, 또는 마일리지 플러스 같은 모델명을 넣는 경우도 많다. 택시 등 영업용 차량이 이런 타이어를 주로 찾는 편이다.

알쏭달쏭 타이어 공기압, 겨울철 타이어 공기압 정답은?

달리는 차에서 타이어의 특정 부분이 노면에 닿는 시간은 얼마나 될까? 시속 60km를 기준으로 계산하면 대략 1/1000초 정도다. 게다가 타이어 전체가 다 닿는 것도 아니라 겨우 손바닥만한 면적만 길에 닿는다. 그래서 타이어의 공기압은 타이어만큼이나 중요하다.

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보통 타이어는 타이어의 종류와 차량에 따라 공기압이 다르기 때문에 천편일률적으로 얼마를 넣어야한다고 할 수는 없다. 영어로 옆면에 MAX, PRESS 같은 단어로 공기압이 표시되어 있고, 차량 운전석 옆면에도 이를 표시해 두는 경우가 대부분이다. 압력인 만큼 단위는 PSI를 쓴다. 일반 승용차의 경우 보통 MAX 35PSI라고 쓰여 있다. 최대값이므로 약간 적게 약 30PSI 정도를 권장한다. 모든 공기제품이 그렇듯, 타이어 역시 한 번 공기를 넣으면 이후 자연스럽게 조금씩 줄어든다. 적어도 한 달에 한 번 정도는 공기압을 측정해서 보충하는 것이 좋다.

그런데, 사계절이 뚜렷한 우리나라에서는 계절에 따른 보충값이 조금씩 다르다. 겨울철의 경우 아무래도 날씨가 춥기 떄문에 타이어가 수축한다. 따라서 권장값만큼 공기를 넣더라도 줄어드는 경우가 많다. 그래서 보통은 5~10% 가량 공기를 더 넣어준다. 반대로 여름에는 타이어가 쉽게 팽창하기에 공기압을 과다하게 넣지 않는다. 참고로 공기압이 과다하면 외부충격에 약하고 특히 타이어 중앙 부분이 더 빨리 닳는다. 반대로 공기압이 부족하면 타이어 바깥쪽이 더 빨리 닳아버린다.

건강한 타이어 관리법

시동을 걸거나 장거리를 운행할 때 괜히 타이어 옆면을 발로 차보는 경우가 있다. 이건 스파게티 삶을 때 벽에 던져보는 것만큼이나 의미 없는 행위다. 그보다는 못 등이 박혀 있지는 않은지 살피고, 4개의 바퀴 가운데 특히 바람이 심하게 빠지거나 마모도가 심한 것은 없는지를 살피는 것이 현명하다.

중고타이어는 되도록 쓰지 않는게 좋은데 마모도가 다르기도 하고, 패턴도 다르기에 차에 악영향을 끼칠 수 있다. 왼발 오른발에 다른 신발을 신었다고 생각하면 이해가 쉬울 것이다. 휠얼라이먼트는 타이어를 교체할 때마다 볼 것을 권한다. 우리 도로사정은 나쁘지 않지만, 워낙 공사구간도 많고, 특히 과속방지턱이 많아서 휠얼라이먼트가 들어지기 쉽다. 편마모 등 타이어 수명에도 악영향을 주므로 교체할 때 꼭 함께 볼 것을 권한다. 보통은 차를 리프트로 들어올려서 전자장비로 값을 측정하고 수동으로 조절하기에 경험이 필요한 항목이다.

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밸런스는 타이어를 교체한 다음 기계에 끼워 회전시키면서 무게중심을 잡는 작업이다. 밸런스가 틀어지면 보통 80km 정도에서 심한 떨림을 느낀다. 역시 안전운전에도 영향이 있고 타이어 수명에도 좋지 않다. 비교적 간단한 작업이기에 시간이 난다면 1~2만km에서 한 번씩 점검하면 된다.

2016-2017 겨울용 타이어는?

스노우타이어라고는 해도 국산 제품들은 특성이 수입산과는 조금 다르다. 일반적으로 국내에서 판매되는 스노우타이어는 알파인(Alpine)으로 구분한다. 눈길, 빙판길용 타이어라기보다는 추운 날씨에 타이어가 얼지 않고, 터지는 것을 막아주며, 배수 능력이 강하다. 무엇보다 최고 시속 240km까지 고속주행도 문제없다는 점이 특징이다.

북유럽이나 러시아처럼 말 그대로 눈이 펑펑 내리는 곳은 이런 타이어로는 힘들다. 이런 곳에 알맞은 타이어는 보통 노르딕(Nordic)이라고 하며, 대부분의 수입산 타이어가 이에 속한다. 빙판길이나 눈길에 최적화되어 있지만, 고속주행은 약하다. 그래서 우리나라 도로 특성에 잘 어울리는 외산 제품 한 가지와, 국산 업체들의 제품을 소개한다.

한국타이어 스노우타이어 윈도 아이셉트 에보2

그동안 한국타이어가 꾸준히 선보였던 스노우타이어 브랜드로는 노르딕(Nordic)이 있었다. 이름은 노르딕이지만 알파인 계열이다. 최근 좀 더 성능을 개선한 신제품 스노우타이어로 선보이고 있는 것이 바로 윈터 아이셉트 에보2(Winter i+cept evo2)다.

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▲한국타이어 스노우타이어 윈도 아이셉트 에보2

이 제품의 가장 큰 특징은 기존 스노우타이어의 약점인 핸들링을 극대화했다는 점이다. 보통 스노우타이어는 깊은 트레드 특성상 핸들링이 좋지 않다. 그래서 눈길주행에서 안정성이 떨어지는 경우가 종종 있었다. 이 제품은 신제품 답게 단점을 극복해서 눈길 주행 성능을 높였다는 것이 제조사 측의 설명이다. 고성능 타이어답게 비대칭 블록 설계로 핸들링과 제동력, 가속 성능을 대폭 향상시켰다. 2015 레드닷 어워드에서 제품 디자인상을 수상하기도 했다.

금호타이어 윈터크래프트 KW27 / 아이젠 KC15

금호타이어의 겨울용 스노우타이어의 대명사는 아이젠이다. 최근 들어 이를 세분화해서 승용차용 모델은 윈터크래프트(WinterCRAFT) KW27, SUV용은 아이젠 RV KC15 등으로 나뉜다.

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▲금호타이어 윈터크래프트 KW27

먼저 윈터크래프트 KW27은 고급 세단용 스노우타이어다. 이 제품은 고밀도 3D 사이프를 적용해서 눈길 및 빙판길 견인력과 제동력을 극대화했다. 사이프는 타이어 표면의 미세한 선을 말한다. 정면에서 보면 4개의 넓은 직선형 그루브를 볼 수 있다. 이런 타입은 배수능력이 우수하다. 리브패턴 블록 배치로 주행 안정성과 조종성능을 높였다는 것이 제조사 측의 설명. 겨울용 타이어로는 초고성능(UHP)에 속하며 노르딕과 알파인의 중간적 성격을 갖는 제품이다.

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▲금호타이어 아이젠 RV KC15

아이젠 RV KC15는 상대적으로 무거운 RV 전용모델이다. 고밀도 사이프 배치로 눈길 및 빙판 위 주행 성능을 높였다. 상대적으로 탄력 있고 강한 사이드월로 튼튼하게 만들었고, 특수 가공한 고분산 실리카 컴파운드 소재를 써서 추운 날씨에도 쉽게 딱딱해지지 않고 눈길 제동, 핸들링 성능을 높였다.

넥센 윈가드 스포트

후발주자인 넥센 역시 스노우타이어를 선보이고 있다. 기본형인 윈가드 아이스(ICE)와 고성능(UHP) 윈가드 스포트(Sport), SUV 전용인 윈가드 SUV 등 모두 세 가지다.

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윈가드 아이스는 트레드를 톱니모양 그루브와 지그재그 모양의 사이프를 넣었다. 소재 역시 스노우타이어에 알맞게 실리카 컴파운드를 적용해 열악한 상황에서 제동력과 핸들링 성능을 높였다는 평가다. 또 카카스 프로파일이라고 불리는 설계를 적용해 타이어 형성 변화를 최소화하여 코너링 성능도 높였다. 강성을 적절히 배분해 잘 마모되지 않는 것도 장점이다.

고성능 차량을 위한 윈가드 스포츠는 고성능 차량에 적합한 타이어 패턴과 구조를 더했다. 윈가드 SUV는 더 큰 차체에 걸맞게 트레드 패턴을 달리한 제품이다. 스노우타이어로는 특이하게 V패턴 설계다. 전체적으로 제동거리가 짧다는 평가를 받는다.

브리지스톤 블리작 VRX

브리지스톤은 수입타이어 가운데 유독 스노우타이어에 많은 공을 들이는 회사다. 그도 그럴 것이 세계 최초로 발포고무를 사용해 겨울용 스터드리스 타이어를 출시한 회사가 브리지스톤인 까닭이다. 그전까지는 타이어에 징을 박은 듯한 스터드 타이어를 썼는데, 제동력은 좋아도 길을 망가트리는 주범이었다.

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▲브리지스톤 블리작 VRX

블리작은 1988년 일본 시장에 처음 선보인 후 지금까지 1억개 이상이 팔린 베스트셀러다. 블리작 VRX는 이를 개선한 제품이다. 성격으로는 노르딕에 속한다. 무엇보다 소재에 장점이 있다는 평가를 받는 이 제품은 타이어가 딱딱해지는 것을 막아 타이어 본연의 성능이 오래 지속될 수 있도록 만들었다. 보통 스노우타이어보다 수명도 길다는 것이 제조사 측의 설명이다.

여기에 블리작 VRX는 강화된 발포고무 컴파운드와 트레드 디자인을 개선해서 배수성능을 높였다. 눈이 녹은 빙판길에서 위력을 발휘한다는 것이 써본 이들의 한결같은 평가다.
 

기획, 편집 / 다나와 송기윤 (iamsong@danawa.com)
글, 사진 / 테크니컬라이터 김영로
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